Avant-propos : présentation du livre





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Notes


1. M.-A. Combes, La Terre bombardée (France-Empire, 1982).

2. C. Grimoult, Évolutionnisme et fixisme en France (CNRS Éditions, 1998).

3. L'impact de la vingtaine de fragments de la comète Shoemaker-Levy 9 sur Jupiter en juillet 1994 a été un événement scientifique d'un intérêt considérable, l'un des plus importants du XXe siècle. J'en parle en détail aux chapitres 4 et 5.

4. Ch. Frankel, La mort des dinosaures : l’hypothèse cosmique (Masson, 1996).

5. E. North et F. Coen, Meteor (Belfond, 1980). Titre original : Meteor (1979). D'après le scénario de S. Mann et E. North, sur une histoire de E. North.

6. Ces catastrophes préliminaires n'ont pas été choisies au hasard par les scénaristes, excepté la dernière. Elles correspondent à des cataclysmes ayant eu lieu, ou soupçonnés avoir eu lieu, dans le passé (voir chapitre 19).

7. A.C. Clarke, Le marteau de Dieu (J’ai lu, S-F 3973, 1995). Titre original : The hammer of God (1993). Un remarquable petit livre, à lire même par ceux qui ne sont pas amateurs de science-fiction. Arthur Clarke (1917) connaît parfaitement le sujet et son roman lui permet d’asséner quelques bonnes vérités qui ne sont pas de simples lieux communs. Kali est un astéroïde cométaire à orbite rétrograde (et donc à très grande vitesse) qui redevient actif en pénétrant à l’intérieur de l’orbite de Mars. Des forces non gravitationnelles de dernière heure rendent sa course imprévisible. Clarke sait entretenir le suspense.

8. Le marteau de Dieu, citation p. 4 de couverture.

9. Le marteau de Dieu, citation p. 5.

10. A.C. Clarke, Rendez-vous avec Rama (Robert Laffont, 1975). Titre original : Rendez-vous with Rama (1973). Un classique de la science-fiction et l’un des meilleurs romans d’Arthur Clarke.

11. Le marteau de Dieu, citation p. 30.

12. Sénèque, Questions naturelles (Les Belles Lettres, 1930 ; traduction et annotations par P. Oltramare). Cette édition très remarquable du livre de Sénèque fut publiée sous le patronage de l'Association Guillaume Budé. Le livre VII consacré aux comètes (pp. 300-336) est particulièrement intéressant.

Première partie :

L'ÉVOLUTION DES IDÉES CATASTROPHISTES



CHAPITRE PREMIER :

LE CATASTROPHISME DANS L'ANTIQUITÉ




Le souvenir obsessionnel de grands cataclysmes


L'idée que la Terre a souvent été victime de catastrophes de grande ampleur, d'origine cosmique ou terrestre, n'est pas nouvelle, loin de là. C'était un point commun à toutes les mythologies des peuples anciens, aussi loin que l'on remonte dans le temps (quasiment depuis l'an 10000 avec la grande déglaciation, point de départ d'une transformation complète de la géographie côtière), même si le nombre et les causes de ces cataclysmes variaient d'une mythologie à l'autre. Des concepts comme le Chaos, le Déluge ou la chute du ciel faisaient partie de leur histoire et de leur imaginaire. J'étudierai en détail au chapitre 18 ces grands cataclysmes terrestres et au chapitre 19 les cataclysmes cosmiques que l'on a pu recenser.

Dans ce chapitre, j'étudie certains aspects historiques et mythologiques du problème. Ce sera l'occasion de retrouver quelques grands noms de l'Antiquité qui s'intéressaient au passé et à l'avenir de la Terre, désirant percer les secrets de l'un et de l'autre, et de rappeler aussi quelques textes représentatifs explicites, textes qui ont eu la chance de parvenir jusqu'à nous, contrairement à d'autres qui sont malheureusement perdus.

Il faut noter que la notion même de catastrophisme a évolué avec le temps, au fur et à mesure des observations et des découvertes des Anciens. Et il ne faut jamais oublier que jusqu'à Anaximandre (610-547), personne n'osa envisager sérieusement une Terre autrement que plate, et jusqu'à Aristarque de Samos (310-230) autrement que le centre du monde.

Très longtemps, de la préhistoire au Néolithique, le catastrophisme fut uniquement mythologique avant de devenir très progressivement astrologique et cyclique quand les Anciens comprirent que la Lune et les planètes, les astres errants, reprenaient indéfiniment les mêmes positions relatives dans le ciel. On se souvient que les Grecs, enthousiasmés par la découverte du cycle de Méton (v. 430 av. J.-C.), période qui ramène les nouvelles lunes le même jour tous les dix-neuf ans, firent graver cette découverte en caractères d'or (1).
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