Littérature québécoise





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La navigation de 1830 à 1840 – Le premier steamer – Les quais.


De 1830 à 1840, le voyage par eau, entre Montréal et Québec, ne se faisait pas en dix heures comme aujourd’hui, sur les bateaux de la compagnie du Richelieu et Ontario. La navigation à vapeur existait depuis une quinzaine d’années,1 mais elle n’avait pas progressé à pas de géants. Les vapeurs étaient loin d’offrir le comfort de ceux qui existent aujourd’hui. Ils n’avaient qu’un pont et ne tiraient que huit pieds d’eau... Il n’y avait qu’une dizaine de pieds d’eau dans le lac Saint-Pierre, avant le creusement du chenal, en 1844.

Parmi les bateaux à vapeur qui faisaient un service régulier entre Montréal et l’ancienne capitale, nos ancêtres se rappellent l’ancien Montréal, le John Bull, le Saint-George, le John Molson, le Queen, le Charlevoix et autres. Ces vapeurs remorquaient les goélettes en même temps qu’ils transportaient les passagers2.

Le Hart était un singulier vapeur. Lorsqu’on s’embarquait sur le Hart, on n’était jamais sûr du jour où l’on arriverait à sa destination. Il avait été construit à Trois-Rivières, pour son propriétaire M. Moses Hart3, un riche commerçant de l’endroit. Il faisait un service irrégulier entre Montréal et Québec. Souvent, M. Hart était à bord de son vapeur et lorsqu’il était arrivé à un port, les passagers étaient informés, par le propriétaire, que le « steamboat » était fatigué, et qu’il n’irait pas plus loin. Il lui fallait un repos de quelques jours.

Les malheureux passagers étaient alors obligés de recourir à d’autres moyens de locomotion pour continuer leur voyage. Nous reviendrons sur la question de la navigation du bon vieux temps, parce que, aujourd’hui, nous n’avons pu recueillir toutes les informations que nous cherchions.

Un mot sur la navigation océanique à vapeur. Le premier steamer d’outremer est arrivé dans notre port le 11 mai 1853. C’était le Genova, un steamer en bois avec des roues à aubes. Il jaugeait 350 tonneaux et tirait 14 pieds d’eau. Il venait de Liverpool.

Le deuxième steamer a été le Lady Eagleton, 355 tonneaux, arrivé le 1er juillet de la même année.

Dans l’automne de 1853, on a enregistré l’arrivée du Sarah Sands.

Le mur de revêtement de la commission du port a été construit il y a environ trente-six ans1. Avant ce temps-là, Montréal n’avait que deux quais érigés au pied de la rue Saint-Sulpice. Les goélettes chargées de bois qui arrivaient à Montréal plaçaient leur proue vers la grève et les charretiers reculaient leurs voitures dans l’eau pour recevoir leurs charges. Les navires qui avaient un plus fort tonnage s’ancraient à une certaine distance du rivage et on improvisait une passerelle sur des mâtereaux.

11 novembre 1884

Notes sur la navigation – Le premier vapeur qui sauta les rapides – Le premier steamer océanique.


Encore quelques notes sur la navigation, entre Montréal et Québec. De 1824 à 1826, M. John Molson avait établi la première ligne régulière de vapeurs entre les deux villes. Le service était fait par le Lady Sherbrooke et le New Swiftsure. Chaque vapeur faisait deux voyages par semaine. Le prix de passage venait de $8 à $91.

De 1827 à 1828, il y eut une opposition à la ligne Molson. Le vapeur de la concurrence était le Laprairie, commandé par le capitaine Morin qui a été plus tard maître du port de Montréal. L’autre ligne pour résister à l’opposition du Laprairie fit courir un autre bateau nommé le Lady of the Lake. Sur ces deux bateaux on avait diminué le prix du passage jusqu’à 15 sous.

Ces bateaux étaient loin d’unir les proportions de ceux de la compagnie du Richelieu et d’Ontario, ils avaient les mêmes proportions que le Belmont, le petit vapeur qui fait le service de l’île Sainte-Hélène.

On ignorait alors ce que c’était que des cabines sur les vapeurs. La chambre des dames était située sur le premier pont. Les lits étaient à deux étages, sur chaque côté du salon. Les hommes couchaient dans des lits placés dans la cale du bateau.

En 1828, la bouilloire du Lady of the Lake fit explosion au quai de Québec tuant plusieurs immigrés.

Les chroniques privées de 1820 nous apprennent qu’un vapeur, nommé le Malsham très probablement le premier sur le Saint-Laurent, voyageait entre Québec et Montréal. Ce vapeur appartenait à M. John Molson1. Plusieurs vieux citoyens se rappellent que les restes du duc de Richmond, mort enragé à Bytown, des suites de la morsure d’un renard, avaient été transportés à Québec sur le Malsham.

* * *

Nos lecteurs sont peut-être curieux d’apprendre le nom du premier vapeur qui sauta les rapides du Saint-Laurent. Affronter un naufrage dans la cataracte du grand fleuve était un acte de témérité qui mérite d’être consigné dans les annales de la navigation. Le navigateur ignorait la profondeur de l’eau dans nos rapides et tenter de les sauter, c’était faire preuve d’autant d’audace que l’homme fort dont parle Horace :

Ille robur et aes triplex.

C’était avoir trois fois la force de l’airain.

Un guide de Kingston en descendant les rapides en avait fait des sondages partiels lorsque M. Tate de Montréal résolut, en 1840, de lancer dans ces courants dangereux, un vapeur qu’il avait acheté dans le Haut-Canada.

Ce vapeur, qui s’appelait l’Ontario, prit le nom de Lord Sydenham, et descendit, le premier, les rapides du Long Sault, de Beauharnois et de Lachine. Le Lord Sydenham a été le premier bateau à vapeur à trois ponts qui a fait le service entre Montréal et Québec. Peu de temps après M. Tate construisit le Lady Colborne sur le même modèle.

* * *

Le Canada peut se vanter d’avoir construit le premier steamer qui a traversé l’Atlantique, ce steamer s’appelait le Royal William et avait été bâti à Québec, vers 1838, par M. Black. Le Royal William était destiné à voyager entre Halifax et Québec. Il fut acheté par des armateurs d’Angleterre et on lui fit traverser l’océan1.

12 novembre 1884
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